大航海时代


     地理大发现,又名探索时代或大航海时代,指从15世纪到17世纪欧洲的船队出现在世界各处的海洋上,寻找着新的贸易路线和贸易伙伴,以发展欧洲新生的资本主义。欧洲人发现了许多当时在欧洲不为人知的国家与地区。欧洲涌现出了许多著名的航海家,有哥伦布、达伽马、卡布拉尔、迪亚士、德莱昂、麦哲伦等。伴随着新航路的开辟,东西方之间的文化、贸易交流开始大量增加,殖民主义与自由贸易主义也开始出现。欧洲这个时期的快速发展奠定了其超过亚洲繁荣的基础。对世界各大洲在数百年后的发展也产生了久远的影响。


      自从人类知道地球是圆的之后,就提出了经度这个概念。和纬度不同的是,经度无法通过观测太阳或者北极星的高度来决定,因此航海家们只能依靠测量航速来估算自己的相对位置。为了争夺海上霸权,欧洲各国都积极寻找测量经度的办法。查理二世是一个尊重科学的国王,他听说通过观测月亮的运动可以测出经度,便向当时著名的英国天文学家约翰.弗拉姆斯提德(John Flamsteed)求教,后者指出,这样做的前提条件是画一张星表,准确地描述出一年365天所有时刻月亮的相对位置。为了制作这张表,查理二世拨款500英镑,修建了这座皇家天文台。弗拉姆斯提德被命名为第一任台长,此人毅力非凡,他几乎从不下山,每天都坚持用望远镜观察星空,终于绘制出世界上第一张准确的星图。


      1707年,一支英国舰队在战胜了法国舰队之后胜利返航,却在途中遭遇大雾,迷失了方向。由于无法确定准确位置,有4艘战舰撞上了海岛,全部沉没,1500多名水手被淹死。这件事再一次让英国政府意识到寻找经度的重要性。1714年,英国国会通过了《经度法案》(LongitudeAct),规定任何人只要能找出在海上测量经度的方法,便可以拿到2万英镑的奖金。这笔钱在当时可是巨款,大概相当于现在的600万英镑。为了公正地找出获胜者,英国国会还成立了“经度委员会”,请来包括牛顿在内的许多著名科学家担任评委。但是,当时的英国科学界一致认为只有依靠天文学才能最终解决这个问题,所以“经度委员会”的成员也是以天文学界人为主。


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